Reviews Upstream CD album Image: MoonJune Records artists, Geoff Leigh and Yumi Hara.

Geoff Leigh & Yumi Hara (New York: MOONJUNE)   

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It's difficult to discern whether Geoff Leigh and Yumi Hara are improvising freely, or if they've pre-composed the pieces on their Upstream collaboration. If it's the former, then their spontaneity has generated a good degree of melodic invention. If the latter possibility is so, then their works have an untethered nature, working through a succession of encounters that often sound ritualistic or meditative. Although a multi-instrumentalist, Leigh concentrates mainly on the flute, although it's frequently fed through an entanglement of electronic effects, lending a subtly harmonised burr. Hara plays keyboards, changing her palette from acoustic piano to hard-edged organ sounds. Often, she can be gently ruminative, but there are also spells where Hara rumbles with great intensity on the piano's bass notes or charges up to a Gothic organ sustain. Their music possesses some highly contrasting densities. Leigh coats his small gongs with an effects burnish, spangling into infinity. Hara also alters her voice at times, again with a subtly harmonised displacement. Leigh sometimes overblows, creating a harsh edge, suggesting the sound of a Japanese shakuhachi flute. This is made all the more gripping when surrounded by the overall atmosphere of slowly evolving calm. The pair also evoke a specific Tibetan Buddhist feel, with bells and a vocal drone, or alternatively matching their high-vaulting voice and soprano saxophone ranges to the imaginary sounds of ocean-deep whale communications. Leigh and Hara have produced a deeply sensitive soundscape, populated by a number of surprising (and exciting) forays into a more intense form of expression.


DME Music Site

A West-East axis bold as love: the Canterbury vigor meets the Rising Sun delicacy.

Having played with Hugh Hopper in the HUMI project and ex-CRIMSO violin maestro David Cross, Yumi Hara isn’t new to the specific English scene and now she teams up with Geoff Leigh who first came to prominence with HENRY COW and later was all over the Canterbury field. Together, the two find common ground in the meditative tones set by the opening title track where Leigh’s flute navigates the electronically enhanced crystal-cold air between the mountainous walls from the left side of Hara’s piano that sometimes echoes the barrelhouse and dwells there in the rolling avant-garde of “The Strait”.

More melodiously, “The Mountain Laughs” introduces Celtic folk motifs to the majestic Tibetan drone bordering on baroque fugue, and “Dolphin Chase” sees Yumi’s ethereal voice and Geoff’s saxes sending signals from underwater, while in “The Siren Returns” piano and flute rise Eastward-bound in a tired silky way. At the same time, “At The Temple Gate” repositions jazzy strain into the candescent cascades of Buddhist prayer, and “Stone Of The Beach” wraps up the vocals in a pulsating white noise glow. The result is strange but rapturously mesmerizing, and it’s the music’s deceptive simplicity that begs to try and sail upstream once and again.



United Mutations

Sunday, May 23, 2010

Jazz and prog rock musician Geoff Leigh might be known to you as one of the members of legendary experimental rock group Henry Cow. On "Upstream", Geoff Leigh joins pianist and vocalist Yumi Hara Cawkwell.

The result is a fine album on which the performers move from floating soundscapes to improvised energy bursts.
The album starts rather calm with 'Upstream' and 'The Mountain Laughs'. It's with the next two tracks, 'The Strait' and 'Stone Of The Beach', that the album takes a turn towards the more experimental sounds. It's Yumi Hara's piano playing, and especially her singing that explores and searches.


Another impressive MoonJune Records release.


Music Street Journal

by Gary Hill

Fans of RIO (Rock In Opposition) should like this album. It’s very freeform and a lot of it is dissonant. I’d even consider some of it jarring. Personally, a lot of it isn’t my thing – I’m not a huge fan of RIO, but for those who are into the genre, it’s going to be well received.

Track by Track Review

Mountain Laughs
Keyboard sounds bring this in dark and rather like horror movie music. The flute again makes me think of Tull. This is perhaps closer to “rock” music.

The first half of this is basically a noisy, riotous piano solo that at times calls to mind Keith Emerson. As other instruments, join, though, it becomes a screaming, wailing jazz journey that’s quite freeform and dissonant.

Stone of the Beach
This one is really weird. The music is sparse and spacey and it has vocals. They are plaintive and a little abrasive, but also pretty. This is very much a piece of performance art.

Short Night
Piano based, this is very dissonant and strange.

At the Temple Gate
Just flute and voice, this is exceptionally strange and unsettling. It’s not pretty by any means and feels like it has transported you to some alternate horror movie dimension. This is another that’s definitely performance art.

Something About the Sky
In a lot of ways this is similar to the last piece, but instead of flute we have something that feels a lot like throat singing.

Dolphin Chase
Spacey and jazz, this one is quite cool – at least early on. It moves into more weirdness – not that different from the last couple tracks as it continues, though. In fact, the last section is amongst the strangest music on show with weird sounds like 60 cycle hum ruling the day.

Siren Returns
This is more melodic and less free form than the last several pieces. I like this a lot more.


Progtopia (Korean)

Martedi 13 ottobre 2009 by Riccardo Storti

Moonjune, due album made in New York

Genova / Spettacoli / C'era una volta il rock

Il jazz sperimentale del duo Geoff Leigh e Yumi Hara. Il concept album di Copernicus, poeta e filosofo della Grande Mela. Le recensioni di due dischi dell'etichetta americana. Dalla nostra community

Dalla label newyorkese Moonjune, due CD eccentrici all’insegna dell’espressività più free.

Upstream di Geoff Leigh e Yumi Hara si presenta già dalle prime note come un intelligente condensato di quell’aleatorietà di genere cresciuta ai bordi del jazz e della contemporary music. D’altra parte gli artefici mostrano un poderoso background alternative. Geoff Leigh (qui al flauto, sax soprano, cetra, percussioni, nose flute e vari ammennicoli elettronici) ha militato nella prima formazione degli Henry Cow, giostrandosi, poi, tra Slapp Happy, Hatfield and the North, Mike Oldfield, Univers Zéro e Faust. Ex psichiatra, Yumi Hara è una pianista giapponese che ha prestato tastiere e voce a musicisti del calibro di Hugh Hopper (Soft Machine) e David Cross (King Crimson).
La sperimentazione cresce battuta dopo battuta, tra le ampie volute flautistiche di Leigh ben sorrette dalle atmosfere rarefatte della Hara (Upstream); talvolta si intuiscono suggestioni dalle favole più radicali dei Softs (The Strait) ma anche porte sonore verso l’Oriente (Stone of the Beach), echi di un delicato impressionismo deteriorato (A Short Night e The Siren Returns), esasperazioni vocali (At the Temple Gate), soffi tibetani (Something about the Sky) sino alla gara di acuti tra il sax soprano di Leigh e l’ugola della Hara in Dolphin Chase.
Radicale e raffinato, Upstream merita sedimentazioni di ascolti e aperture non solo “acustiche”. Riferimenti plausibili: Brian Ferneyhough, Toru Takemitsu, John Zorn, Ornette Coleman e Holger Czukay.

Non canta, ma declama, Copernicus. Poeta e filosofo della Grande Mela, il nostro (al secolo Joseph Smalkowski) squaderna il suo pensiero nel concept album di recente fattura Disappearance. Tutt’altro che esordiente, Copernicus ha dato alle stampe questo suo dodicesimo lavoro regalando al suo ristretto pubblico un’opera intrisa di ineluttabile disincanto.
In principio erano le 12 particelle subatomiche, quindi ecco l’uomo: un zombie cieco che ha saputo solo creare illusioni in un povero gioco di specchi, falsamente conoscitivi. Povero homo sapiens in grado solo di coltivare il proprio ego nell’ignoranza. Tutto è relativo, anche una possibile “rivoluzione”. “Copernicana”?
Il portato musicale – abilmente coordinato da Pierce Turner – si serve di più generi (folk, psichedelia, jazz, elettronica, blues e rock) ma centrale rimane la vis recitativa di Copernicus, in bilico tra le preghiere americane di Jim Morrison e la timbrica di Tom Waits.
Peccato non vederlo, simile spettacolo (interessante il making of su Youtube). E doppio peccato non avere la traduzione in italiano del libretto, ma chissà che il buon Pavkovic – prima o poi – non ci pensi…

GEOFF LEIGH, seines Zeichens Gründungsmitglied von HENRY COW, jener Band, die als einer der Ursprünge des „Rock In Opposition“ (kurz RIO) gilt und YUMI HARA, japanische Keyboarderin und Sängerin, nahmen „Upstream“ an zwei Tagen im September 2008 auf. Für HARA war es nicht das erste Projekt dieser Art, arbeitete sie doch bereits mit Hugh Hopper und David Cross zusammen. Dass sie unter dem Namen ANAKONDA recht erfolgreich als Drum’n’Bass-DJ auftritt, ist „Upstream“ nicht anzuhören.

Hier herrscht eine assoziative und improvisative Musiksprache vor, die gelegentlich bis an die Schmerzgrenze geht, und manchmal darüber hinaus. YUMI HARAS Stimmakrobatik, vor allem im fast elfminütigen „Dolphin Chase“ fordert viel Langmut vom weltoffenen Extremhörer. Das quietscht und klagt und zieht stimmlich blank. Wenig duldsame Menschen vermuten dann gerne eine Wurzelbehandlung ohne Betäubung hinter den Tönen; während GEOFF LEIGHS stakkatohaftes Saxophonspiel, den außer Kontrolle geratenen Bohrer markiert.

Dabei beginnt und endet es elegisch. LEIGH lässt die Flöte erklingen wie weiland PAUL HORN in der großen Pyramide. Na ja, ganz so viel Hall hat er nicht drauf, und Miss HARA hämmert vehement ins Klavier, wodurch sich Ruhe und Behaglichkeit zu keiner Sekunde einstellen wollen. Aber die Songs zerfasern nicht völlig, sondern sind als expressive Klangmalerei, zwischen experimenteller Musik und freiem Jazz, durchaus gelungen. Höhepunkt des Albums ist das zweite Stück „The Mountain Laughs“, in dem HARA das Klavier mit flächigen Orgelsounds vertauscht, und GEOFF LEIGH im Verbund mit seiner japanischen Kollegin, an seinen Kollegen David Jackson erinnert, den Ex(?)-VAN DER GRAAF GENERATOR Saxofon- und Flötisten.

Hier, wie während der anderen goutierbaren Momente, kommen Erinnerungen hoch an jene Flut von japanischen Geisterfilmen, in denen Mädchen mit langem schwarzen Haar aus Brunnen klettern, Gänge entlang robben, Wände hinab und hinauf kriechen, ihre leichenblassen Gesichter der Welt unheilvoll entgegen strecken, und ihre ebenso blassen Finger nach verängstigten Probanden eines nicht enden wollenden Alptraums ausstrecken. GEOFF LEIGH und YUMI HARA basteln den perfekten Soundtrack dazu. Doch je weiter das Album fortschreitet, desto mehr kommen Szenen ins Spiel, in denen die Geistermädchen, mal bösartig, mal furchtsam, ihre ungeschnittenen Fingernägel ausfahren und über Schiefertafeln kratzen. Wer derartige und ähnliche Klänge mag, wird an „Upstream“ bestimmt seinen Gefallen finden.

Mit Rockmusik (auch In Opposition) hat das Ganze natürlich überhaupt nichts zu tun.

FAZIT: Monjune Records möchten „Upstream“ gerne unter „(Canterbury) Avant-Garde, Jazz, Experimental“ eingeordnet sehen. Das geklammerte „Canterbury“ bezieht sich natürlich auf GEOFF LEIGH, doch dessen frühe Band HENRY COW konnte man bestenfalls durch ihre Einflussnahme auf HATFIELD AND THE NORTH (die Leigh als Gastmusiker beehrte) und NATIONAL HEALTH zum erweiterten Umfeld der Canterbury-Szene rechnen, aber traf schon damals nicht den Kern der Musik. Auf „Upstream“ trifft das noch weniger zu. Hier herrscht ein – zumindest scheinbar – improvisiertes Frage- Und Antwortspiel vor, das sich hauptsächlich zwischen LEIGHS Flöten und Saxophontönen und YUMI HARAS Keyboardklängen und Vokaleskapaden abspielt. Wer den radikaleren Bereichen der Musik nicht weit offene Ohren widmet, wird vermutlich konstatieren, dass manche Frage nicht gestellt werden müsste, und die Antworten darauf auch unergiebig bleiben. Oder um es anders auszudrücken:

Er: „Hey, wollen wir noch ein bisschen Spaß haben?“
Sie: „Alter, du nervst“! [Album bei Amazon kaufen]

Jochen König (Info) (Review 1981x gelesen, veröffentlicht am 12.10.2009)



Geoff Leigh, Gründungsmitglied in Henry Cow, und die japanische Keyboarderin Yumi Hara, die mit Hugh Hopper und David Cross in Duos zusammenarbeitete, aus der japanischen Kitschtruppe Frank Chickens stammt, Neue Musik in Gruppen wie Piano Circus und Ensemble Bash spielte und als Drum'n'Bass DJ einen Namen hat, gingen an zwei aufeinander folgenden Tagen im September 2008 an die Arbeit, Songs einzuspielen, von denen 9 auf "Upstream" zu hören sind. Die Kompositionen sind improvisativ aufgebaut, spontan, aus der kreativen Inspiration des Augenblicks entstanden. Beide Musiker, Leigh spielt diverse Blasinstrumente, Electronics und Perkussion sowie Zither, Yumi Hara akustisches Piano oder elektrisches Keyboard und singt an einigen wenigen Stellen, sind begabte, gewachsene Handwerker, die nicht das erste Mal expressionistisch-avantgardistische Klänge schaffen, sich auf den Augenblick, die Stimmung verlassen und auf die gegenseitige Inspiration.
Das Resultat ist sehr sperrig, etwas unnahbar, emotional kühl, von großer Verspieltheit, leider aber auch von erschreckender Strukturlosigkeit und wirrem Ablauf. Beide Musiker nehmen sich nicht zurück und lassen Töne zu, die nicht unbedingt angenehm sind, plärren und kratzen und rauschen; und sie verfremden Sounds elektronisch und lassen die Songs so lang werden, dass Hörer dem Duo sehr freundlich und aufgeschlossen gegenüber sein müssen, sich das Album am Stück anzutun.
Es gibt viel Freiheit im Spiel, aber das Duo wirkt nicht befreit. Zwar entwickeln sich im Laufe des Albums einige harmonische Ströme und melodisch nachvollziehbare Motive, die aber im Kanon der atonal unschönen Klänge keine Durchsetzung finden.
Extremhörer dieser Spielart werden das gewiss anders sehen, was das Duo erfreuen wird.

Music Waves

“Musique hermétique”, c’est par cette définition aussi sibylline qu’inquiétante que le grand manitou de Music Waves a présenté le dernier album de Geoff Leigh & Yumi Hara Cawkwell. Et il est vrai que la première écoute de l’univers de ces deux artistes provoque plus d’interrogations que de plaisirs primaires et immédiats.

La plus prégnante de ces interrogations est la suivante : la musique proposée sur « Upstream » est-elle le fruit d’improvisations plus ou moins bien contrôlées ou bien est-elle née d’un travail poussée sur la structure des morceaux ? Il est bien difficile d’avoir des certitudes sur la question. Dans un premier temps, il apparait que le niveau technique et la culture musicale de nos protagonistes plaident en faveur de la seconde hypothèse. Mais le fait que l’album ait été enregistré en seulement deux jours laisse penser que l’apparente spontanéité dont regorge ce disque a beaucoup à voir avec de l’improvisation libre.

Geoff Leigh (Flute, Saxophone, Percussions, Cithare…) est dans la musique depuis bientôt 40 ans, au travers de collaborations avec divers combos de Free Jazz ou de musique moderne. Il a notamment croisé le chemin de Mike Oldfield et de du bassiste Colin Edwin (Porcupine Tree). Quant à Yumi Hara Cawkwell (Claviers et voix), est elle bardée de diplômes et distinctions ayant attrait à la musique et plus spécifiquement à l’improvisation vocale et au piano.

De fait, les neuf pièces proposées ici naviguent toutes dans un Free Jazz assez sobre en termes de diversité d’instrumentation mais très complexe si l’on se réfère à la structure musicale. Mais on note également une proximité très forte avec l’Ethno-Jazz, l’Improvisation libre, le Jazz fusion, le duo semblant prendre un malin plaisir à dérouter l’auditeur et à titiller ses sens. On passe ainsi très rapidement de mélodies popisantes à des parties d’improvisations pures. La plupart du temps nos deux protagonistes réussissent à conserver une cohérence d’ensemble tout en nous trainant (le terme me semble approprié tant le plongeon dans leur univers implique souvent de se faire un peu violence) entre digressions musicales atypiques et parties traditionnelles.

Mais la structure musicale n’est pas le seul domaine dans lequel les frontières sont ici allègrement bousculées. Les ambiances sont également très changeantes et l'on peut passer de parties de chant, de piano ou de saxophone très colériques à des périodes où la recherche de la sérénité semble être de mise. Ainsi, alors que certains titres nous plongent dans une certaine violence, d’autres sont assez proches d’ambiances et de sonorités que l’on peut trouver sur des B.O. de film de type Le Grand Bleu d’Eric Serra. La couleur de la musique n’échappe pas à la règle et l'on saute allègrement d’influences japonaises (notamment au niveau du chant), à des influences plus Ethniques (Tibet, Afrique) ou Européennes.

Si ce type de voyage est très intéressant il est également très exigeant et à ce titre ne peut être recommandé qu’aux auditeurs ayant déjà une bonne culture Jazz et une ouverture d’esprit à toute épreuve. Ceux-là prendront beaucoup de plaisir à suivre ces aventuriers musicaux qui semblent s’affranchir de toute barrière. Les autres auront certainement beaucoup de mal à supporter les cris dissonants qui émaillent « Upstream » ou « Dolphin Chase », probablement les morceaux les moins académiques de ce disque...

Chronique écrite par Nestor le 16.10.2009

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Last Updated: April 25, 2016